¿Siguen siendo rentables las aerolíneas?

Cobalt se ha convertido en la última aerolínea europea de bajo coste en quebrar, después de la compañía danesa Primera Air, que dejó de operar a principios de este mes. Mientras que la aerolínea chipriota tenía sólo dos años de vuelo a sus espaldas, después de entrar en la brecha que dejó el fracaso de la compañía aérea nacional Cyprus Airways, Primera había volado durante 14 años. Ambos transportaban una fracción de los pasajeros de la aerolínea británica de vacaciones Monarch, que colapsó el año pasado.

¿Hay otras aerolíneas al borde del abismo?

Los grandes actores en Europa han advertido desde hace mucho tiempo que las compañías aéreas más pequeñas quebrarían, argumentando que la consolidación, es decir, la captura de los peces gordos, era el camino a seguir para la industria. La empresa matriz de British Airways, IAG, ha desafiado las predicciones de hace un año y se ha mantenido en el aire, pero aún así ha sufrido pérdidas. El perenne luchador Flybe emitió una advertencia de beneficios esta semana, haciendo que el precio de sus acciones cayera en picado.

¿Cuáles son los problemas?

El gran problema es el aumento de los costos de combustible. La inesperada bonificación de la caída de los precios del petróleo hizo que las facturas del combustible de aviación de las aerolíneas bajaran drásticamente de 120 a 140 dólares por barril durante gran parte de la década a un mínimo de 40 dólares a principios de 2016. Esto llevó a que casi todas las aerolíneas obtuvieran finalmente beneficios. Pero ahora el precio ha vuelto a ser de casi 100 dólares.

Algunas aerolíneas aflojaron las ataduras y se comprometieron a comprar o alquilar aviones que la industria no podía permitirse en general: los analistas hablan de exceso de capacidad, lo que puede ser una buena noticia para los pasajeros a corto plazo, con tarifas más bajas para llenar los asientos, pero puede no ser sostenible.

¿Qué más?

Para algunos, Brexit, o al menos la libra que ha caído desde el referéndum. El combustible y los aviones se compran en dólares, pero una gran parte de los ingresos de IAG, Ryanair y otros están en libras esterlinas.

Los tipos de cambio más bajos de la libra esterlina también disuaden a los británicos de viajar, y el Reino Unido supera el peso de su población en el transporte aéreo. El cobalto dependía en gran medida de las rutas británicas, incluidas las de Heathrow y Gatwick; casi el 30% del tráfico aéreo hacia Chipre procedía del Reino Unido el año pasado.

La incertidumbre que rodea a Brexit sigue afectando a la confianza: Wizz Air se ha convertido en la segunda compañía aérea regular, después de Ryanair, en incluir en sus condiciones una cláusula de exención de responsabilidad por los vuelos en tierra debidos a Brexit después del 29 de marzo del próximo año. Ya sea que esté relacionado con Brexit o no, varias aerolíneas han identificado una caída en la demanda de los consumidores y pronostican una disminución de los ingresos totales.

¿Son las aerolíneas más grandes inmunes a los problemas?

Los precios de las acciones están cayendo en todo el sector, a casi el triple de la caída general del FTSE en el último mes. Así que no, probablemente no.